杨子明早期在家乡吉林省吉林市任职,曾任市委常委、组织部部长,市委副书记,市委副书记、市纪委书记。

2006年12月,他调任省会长春,任市委常委,晋升正厅,次年2月起,担任了7年多的市委常委、组织部部长,2014年11月升任市委副书记,2016年3月退休。